Face au COVID-19, nous examinons trois scénarios susceptibles de se dérouler dans l'économie et les marchés mondiaux.

Le scénario « bull »
Bien qu'il soit qualifié de « bull », ce scénario ressemble davantage à une utopie, car un simple ‘trou’ de croissance à court terme, avec les États-Unis résistants et une Chine qui revient en force, semble peu probable à ce stade. Oui, la relance arrive – ou est arrivée – mais étant donné les mesures de confinement drastiques nécessaires pour stopper l'épidémie, un impact important sur la croissance avec une reprise progressive est probablement le mieux que nous puissions espérer à ce stade.

Ca va aller
Comme nous l'avons mentionné, nous savons que la croissance économique va être sérieusement affectée par les mesures de confinement actuelles. Ce qui fera la différence entre notre scénario ‘ca va aller’ de base, et le scénario plus pessimiste que nous présenterons plus tard, c'est la durée de la propagation et donc la durée des mesures draconiennes qui seront nécessaires. Autrement dit, combien de temps l'économie devra-t-elle être au point mort avant de pouvoir redémarrer ?

Quoi qu'il en soit, la croissance – et probablement les marchés – vont rester moches pendant un certain temps. Nous sommes toujours dans la phase d'expansion exponentielle de la contagion, ce qui laisse présager au moins quelques semaines supplémentaires avant de voir un pic dans les cas, ce qui, selon nous, sera essentiel pour déterminer la gravité de l'impact sur la croissance. Nous pensons également que les marchés resteront extrêmement volatils jusqu'à ce que le virus semble "sous contrôle". Ainsi, la croissance en Europe et aux États-Unis sera touchée au moins en mars et avril, et très probablement en mai, voire juin. Le premier trimestre pourrait se maintenir puisque les mois de janvier et février ont été relativement solides, mais le deuxième trimestre sera atroce. En Chine et dans d'autres pays d'Asie, le premier trimestre sera en contraction, mais le deuxième pourrait s'améliorer – bien qu'à un rythme plus lent que prévu étant donné la situation actuelle en Occident.

Nous devons reconnaître que nous ne connaissons pas l'ampleur de l'impact, ni la rapidité avec laquelle l'activité peut reprendre. Comme on l'a vu en Chine, la reprise est progressive et lente, et on ne s'attend plus à une reprise en forme de V – ni là-bas, ni ailleurs. Néanmoins, d'énormes mesures de relance budgétaire et monétaire sont en cours, ce qui devrait permettre d'éviter des faillites et des défauts en masse. Nous attendons des facilités de prêt à court terme, des réductions des charges sociales, des allocations de chômage et de maladie, un soutien à des industries et bien plus encore. En effet, si cette situation ne peut être comparée à celle de 2008, nous pensons que la réponse le sera. Les décideurs politiques veulent éviter une longue récession et feront preuve de créativité pour y faire face, comme nous l'avons déjà vu avec les dernières annonces. Et comme ils l'ont appris en 2008, l'interconnexion globale signifie que même les effondrements d'entreprises locales peuvent avoir des répercussions mondiales. C'est pourquoi nous pensons qu'une reprise progressive au second semestre est possible, à condition que l'épidémie soit contenue au second trimestre et que nous évitions les incidents de crédit.

Le pire scénario
Bien que nous pensions que nous allons nous en sortir, avec beaucoup d'aide des gouvernements et des banques centrales, il est facile d'envisager un scénario plus négatif où une récession mondiale prolongée se produirait. En effet, les marchés actions et crédit ‘valorisent déjà une récession, mais la question de la durée ou de la profondeur reste. Et pour l'instant, les prévisions de bénéfices n'ont été que légèrement ajustées, ce qui laisse présager une baisse plus importante dans les mois à venir. Nous avons également assisté à l'émergence de tensions sur les marchés de financements, les investisseurs liquidant leurs positions et tirant sur les lignes de crédit. En effet, dans un contexte de volatilité sans précédent, le cash (et l'USD) est à nouveau roi, et même les marchés du Trésor ont été mis sous pression.

Plus les mesures de confinement durent longtemps, plus le risque d'une forte récession mondiale est augmente. En effet, avec l'arrêt soudain de l'activité, de nombreuses industries et entreprises subissent des baisses de revenus sans précédent et auront du mal à faire face à des engagements à court terme tels que les salaires. Le secteur du transport aérien en est un excellent exemple, mais il n'est pas le seul. Et avec la guerre des prix du pétrole entre l'Arabie saoudite et la Russie, les producteurs américains de schiste sont également en danger. Il est facile de voir comment cela peut se transformer en faillites et en défauts, ce qui entraînerait une inquiétude systémique plus grande sur le crédit. En effet, le niveau d'endettement des entreprises a augmenté ces dernières années et la qualité du crédit s'est détériorée. Et bien sûr, l'impact sur le secteur bancaire sera important, en particulier en Europe. En effet, nous pensons que l'Europe connaîtra une récession, car son point de départ était déjà fragile.

Alors que les décideurs politiques mondiaux s'attaquent (enfin) à la situation avec l'urgence nécessaire, beaucoup d'incertitudes persistent quant à l’épidémie et à la capacité des gouvernements à la contenir. Les estimations les plus pessimistes portent sur une période pouvant aller jusqu'à 14 semaines, et de nombreuses économies pourraient ne pas être en mesure de résister aussi longtemps.

Ce que nous avons besoin de voir
Un certain nombre de conditions doivent probablement être remplies pour rassurer les marchés et commencer à aller de l'avant. La première, et la plus critique, est un pic dans les nouveaux cas. Il semble que ce soit encore dans 6 à 8 semaines, même si certaines prévisions vont encore plus loin. L'Italie devançant de quelques semaines les autres marchés développés, le fait de voir un pic dans les cas pourrait aider les estimations ailleurs, même si la démographie, la rigueur du confinement et les systèmes de santé peuvent varier considérablement.

Deuxièmement, nous avons besoin de réponses budgétaires massives, comme celles de 2008, de la part des gouvernements. Celles-ci sont maintenant en place et, bien que l'ampleur de ces mesures n'ait pas été impressionnante au début, les décideurs politiques semblent saisir l'urgence de la situation et y répondent en conséquence.
Enfin, nous avons besoin que les marchés ‘pricent’ un scénario très négatif – oui, c'est déjà en grande partie le cas – et que le sentiment et le positionnement des investisseurs soient beaucoup plus négatifs qu'au début de l'année. Ces deux phénomènes ont commencé, même si nous n'avons probablement pas encore vu les plus bas. Tant que ces conditions ne seront pas toutes réunies, nous nous attendons à une forte volatilité et à des marchés fragiles.

Comment se positionner
Quel que soit le scénario, nous considérons certaines stratégies pour compléter nos portefeuilles. Bien entendu, dans le scénario le plus pessimiste, le cash restera roi, même avec un rendement nul. La prochaine ligne de défense est constituée par des stratégies défensives en matière d'obligations, axées sur des positions plus coeur. Bien que les rendements souverains soient également devenus très volatils, nous pensons toujours qu'une certaine allocation est justifiée.

Pour ceux qui ont une vision à moyen terme et qui pensent que ‘ça va aller’, nous envisageons des stratégies à plus faible volatilité afin de conserver une certaine exposition aux actions, mais avec un bêta plus faible. Nous pensons également que les stratégies obligataires flexibles et à rendement absolu peuvent s'adapter à l'évolution des rendements et de duration, tout en recherchant des opportunités attrayantes compte tenu des dislocations actuelles. Enfin, certaines stratégies alternatives moins liquides peuvent offrir des options de diversification intéressantes dans ce contexte. Et si vous pouvez résister à la volatilité actuelle, les marchés actions offrent des points d'entrée de plus en plus attrayants pour l'"après coronavirus". Nous favorisons les stratégies plus défensives, axées sur le long terme, mais nous reconnaissons qu'elles risquent encore de souffrir dans les semaines à venir.