Flexstone Partners, spécialiste du co-investissement en private equity, a pris une participation dans une société de services logistiques jouissant d’une position dominante dans le Mid-West américain.

ITI Intermodal offre principalement des services d’entreposage, d'entretien et de réparation de conteneurs de transport, généralement aux points de transfert intermodaux tels que les gares de fret ferroviaire.

« Lorsque des entreprises agroalimentaires transportent des volumes importants à travers les États-Unis, les remorques et les conteneurs doivent être entretenus afin que les produits ne dépérissent pas », explique David Marcus, Managing Director chez Flexstone, filiale de Natixis Investment Managers.

« ITI Intermodal effectue les réparations, le ravitaillement en carburant et tous les services nécessaires pour s'assurer que la marchandise ne se détériore pas. Pour les producteurs de denrées alimentaires, le coût de cet entretien est nettement inférieur au risque d’une défaillance du système de réfrigération et que les denrées ne dépérissent. »

L'investissement initial de Flexstone s’élève à 7,5 millions de dollars, mais ce montant pourrait doubler dans la mesure où ITI Intermodal cherche à réaliser des acquisitions pour se développer, ce qui nécessitera des apports de capitaux supplémentaires. Le directeur général d'ITI Intermodal connaît bien le secteur des services logistiques, ayant travaillé pour d'autres entreprises similaires, et peut s’appuyer sur un réseau étoffé ainsi qu’un solide vivier d'acquisitions potentielles.

ITI Intermodal détient une part de marché importante dans les régions où elle opère et réussit à fidéliser la quasi-totalité de sa clientèle. Les barrières à l'entrée dans le secteur des services logistiques étant élevées, l’entreprise est bien placée pour défendre sa part de marché et croître dans de nouvelles zones géographiques. Son EBITDA progresse régulièrement depuis 2016 grâce à l'acquisition de nouveaux clients et à l'expansion géographique.

Le co-investissement a été réalisé aux côtés du sponsor principal Calera, une société de capital-investissement avec laquelle Flexstone a déjà investi, notamment en prenant une participation l’an dernier dans Fitzmark, un prestataire de services logistiques basé à Indianapolis.

Selon David Marcus, « L’opération ITI Intermodal représentait une formidable opportunité d'investir de nouveau aux côtés d'un gérant expérimenté dans une société de logistique de taille moyenne correspondant en tout point à l’univers de prédilection du gérant ».

Flexstone estime qu’ITI Intermodal présente des caractéristiques défensives importantes dans un contexte d’inflation galopante et d'incertitude économique. Tout d’abord, il s'agit d'une entreprise dont l’activité est non cyclique, étant axée sur le marché final de l’alimentation et des boissons. Au plus fort de la pandémie, en 2020, elle est encore parvenue à accroître ses revenus et son EBITDA.

En outre, en tant que prestataire de services critiques qui ne représentent qu’un faible pourcentage du coût global du transport, elle dispose d'un pouvoir de fixation des prix considérable pour compenser l'inflation. Ce pouvoir est d’autant plus grand qu’elle est l'un des rares prestataires de services logistiques à avoir obtenu une certification OEM des quatre principales entreprises de conteneurs. ITI Intermodal est ainsi en capacité d'effectuer des réparations agréées, une activité à marge élevée qui lui permet en outre de se démarquer par rapport à ses concurrents.

« Nous ne constatons pas beaucoup d'augmentations des prix des facteurs de production, les coûts sont principalement liés à la main-d’œuvre », fait remarquer David Marcus. Ces coûts devraient être surmontables compte tenu du taux élevé de rétention du personnel de l'entreprise et de la quasi-absence de syndicalisation dans le Midwest américain.

ITI Intermodal se différencie également par le fait qu’elle possède des biens immobiliers physiques autour d'un certain nombre de gares de fret ferroviaire. Cela crée des sources de revenus supplémentaires, tel que l’entreposage des conteneurs intermodaux inusités. Cette source de revenus pourrait être bénéfique en cas de recul de l'activité économique et de hausse de la demande d’entreposage. « L’entreposage est une activité à marge particulièrement élevée – elle donne lieu à des frais d’entreposage et de prise en charge et génère des flux de trésorerie élevés », précise David Marcus.

Flexstone a également été attiré par l'empreinte carbone relativement faible d'ITI Intermodal, compte tenu de l’accent mis sur le transport ferroviaire, et par sa forte culture axée sur les personnes – qui se traduit notamment par une rémunération des employés supérieure à celle du marché – ce qui permet des taux de fidélisation élevés.

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